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Ihr alterndes Gehirn ist besser in Form, wenn Sie Musikunterricht genommen haben

Studien zeigen, dass das Erlernen eines Instruments zu erheblichen Verbesserungen im Gehirn führen kann.

Teil unserer wöchentlichen “Im Fokus”-Serie – zurückblicken, genauer hinschauen.

Sind Musikstunden der Weg, um schlauer zu werden?

Das glauben viele Eltern (und Experten): Das Erlernen eines Instruments verschafft Kindern einen Vorteil bei der Entwicklung ihrer intellektuellen, wahrnehmungsbezogenen und kognitiven Fähigkeiten. Dies könnte sich jedoch als Wunschdenken herausstellen. Zwei neue randomisierte Studien haben keine Beweise für diese Annahme gefunden. Die IQ-Werte von Vorschulkindern, die im Rahmen dieser Studien an mehrwöchigen Musikkursen teilgenommen hatten, unterschieden sich nicht signifikant von den IQ-Werten der Kinder, die nicht am Unterricht teilgenommen hatten.

Das bedeutet aber nicht, dass sich die Vorteile des Erlernens von Musik darauf beschränken, sich auszudrücken, Freunde zu beeindrucken oder einfach nur Spaß zu haben. Eine wachsende Zahl von Studien zeigt, dass der Musikunterricht in der Kindheit etwas für das Gehirn bewirken kann, das vielleicht noch wertvoller ist als der Zugewinn in der Kindheit: Er bietet langfristige Vorteile, wenn wir älter werden, und zwar in Form eines zusätzlichen Schutzes vor Gedächtnisverlust, kognitivem Verfall und einer verminderten Fähigkeit, Konsonanten und gesprochene Wörter zu unterscheiden.

Nicht nur das: Sie können diese Vorteile auch dann haben, wenn Sie seit Jahren nicht mehr in die Tasten gehauen, die Gitarre angeschlagen oder Ihr Instrument aus dem Koffer geholt haben. Und selbst wenn Sie sich in der Mitte Ihres Lebens oder darüber hinaus dazu entschließen, zum ersten Mal ein Instrument in die Hand zu nehmen, können Sie von den Vorteilen profitieren.

Der Grund dafür ist, dass die Musik in der Lage ist

Der Grund dafür ist, dass musikalisches Training eine “tiefgreifende” und dauerhafte Auswirkung auf das Gehirn haben kann, indem es in der Kindheit zusätzliche neuronale Verbindungen schafft, die ein Leben lang bestehen bleiben und so helfen können, kognitive Rückgänge im späteren Leben zu kompensieren, sagt die Neuropsychologin Brenda Hanna-Pladdy von der Emory University in Atlanta. Die vielen Stunden, die mit dem Erlernen und Üben spezifischer Arten von motorischer Kontrolle und Koordination verbracht werden (jeder Finger an jeder Hand macht etwas anderes, und bei Blasinstrumenten wird auch der Mund und die Atmung eingesetzt), zusammen mit den Fähigkeiten des Musiklesens und Zuhörens, die mit dem Spielen eines Instruments in der Jugend einhergehen, sind alles Faktoren, die zu dem Gehirnschub beitragen, der sich später im Leben zeigt.

Musikalisches Training lässt das Gehirn wachsen

Die Auswirkungen des Musiktrainings auf das Gehirn lassen sich sogar kartieren: In einer Studie aus dem Jahr 2003 stellte der Harvard-Neurologe Gottfried Schlaug fest, dass die Gehirne erwachsener Berufsmusiker ein größeres Volumen an grauer Substanz aufwiesen als die Gehirne von Nichtmusikern. Schlaug und Kollegen fanden auch heraus, dass nach 15 Monaten musikalischen Trainings in der frühen Kindheit strukturelle Hirnveränderungen, die mit motorischen und auditiven Verbesserungen verbunden sind, auftreten.

Weitere Studien haben eine Zunahme des Volumens der weißen Substanz gezeigt. Solche Ergebnisse sprechen für die Plastizität des Gehirns – seine Fähigkeit, sich als Reaktion auf Erfahrungen, Umwelt oder Verhalten zu verändern oder anzupassen. Sie zeigen auch, dass musikalisches Training die Fähigkeit hat, Verbindungen im Gehirn zu verbessern und aufzubauen.

“Das Einzigartige am Spielen eines Instruments ist, dass eine Vielzahl von Gehirnregionen und kognitiven Funktionen gleichzeitig zusammenarbeiten müssen, und zwar sowohl in der rechten als auch in der linken Gehirnhälfte”, sagt Alison Balbag, eine professionelle Harfenistin, die im Alter von fünf Jahren mit der musikalischen Ausbildung begann, einen Doktortitel in Musik hat und derzeit an der University of Southern California in Gerontologie promoviert (mit besonderem Schwerpunkt auf den Auswirkungen von Musik auf die Gesundheit über die gesamte Lebensspanne). Sie sagt, dass das Musizieren ein effizientes Mittel zur Stimulierung des Gehirns sein kann, das sich auf eine Vielzahl von Regionen und kognitiven Funktionen auswirkt und sich über Jahrzehnte hinweg ausbreitet.

Je länger man ein Instrument spielt, desto besser

Weitere Forschungen zeigen, dass dies durchaus der Fall sein könnte. In Hanna-Pladdys erster Studie zu diesem Thema, die 2011 veröffentlicht wurde, teilte sie 70 gesunde Erwachsene im Alter zwischen 60 und 83 Jahren in drei Gruppen ein: Musiker, die mindestens zehn Jahre lang ein Instrument gelernt hatten, diejenigen, die zwischen einem und neun Jahren gespielt hatten, und eine Kontrollgruppe, die nie ein Instrument oder das Notenlesen gelernt hatte. Anschließend unterzog sie alle Probanden einer umfassenden Reihe neuropsychologischer Tests.

Die Gruppe der Musiker, die mindestens zehn Jahre lang ein Instrument studiert hatten, unterzog sich einer Reihe von Tests.

Die Gruppe, die mindestens zehn Jahre lang Musik gelernt hatte, erzielte die besten Ergebnisse in Bereichen wie nonverbales und visuell-räumliches Gedächtnis, Benennung von Objekten und Aufnahme und Adaption neuer Informationen. Im Gegensatz dazu schnitten diejenigen, die keine musikalische Ausbildung hatten, am schlechtesten ab, und diejenigen, die zwischen einem und neun Jahren gespielt hatten, lagen im Mittelfeld.

Mit anderen Worten: Je mehr sie geübt und gespielt hatten, desto mehr profitierten die Teilnehmer. Interessanterweise büßten sie aber auch dann nicht alle Vorteile ein, wenn sie seit Jahrzehnten nicht mehr musiziert hatten.

Die zweite Studie von Hanna-Pladdy, die 2012 veröffentlicht wurde, bestätigte diese Ergebnisse und legte darüber hinaus nahe, dass der größte Nutzen, der sich ergibt, wenn man vor dem Alter von neun Jahren mit dem Musizieren beginnt (was eine kritische Entwicklungsphase zu sein scheint) und zehn Jahre oder länger dabei bleibt, erst im späteren Erwachsenenalter eintritt, z. B. durch ein verbessertes verbales Arbeitsgedächtnis. Dieser langfristige Nutzen hängt nicht davon ab, wie viel andere Bildung man im Leben erhalten hat.

“Wir fanden heraus, dass die Erwachsenen, die im höheren Alter am meisten profitierten, diejenigen mit einem niedrigeren Bildungsniveau waren”, sagt sie. “[Musikalische Ausbildung] könnte den Mangel an kognitiver Stimulation ausgleichen, den sie in der Schule hatten.” Sie verweist auf die wichtige Rolle, die die Musikerziehung spielen kann, insbesondere in einer Zeit, in der die Musiklehrpläne den Haushaltskürzungen der Schulsysteme zum Opfer fallen.

Musik spielen verbessert die Fähigkeit, Klänge zu erkennen

Die Neurowissenschaftlerin Nina Kraus von der Northwestern University in Chicago fand bei älteren Erwachsenen noch weitere positive Auswirkungen einer musikalischen Früherziehung – diesmal im Bereich des Hörens und der Kommunikation. Sie maß die elektrische Aktivität im auditorischen Hirnstamm von 44 Erwachsenen im Alter von 55 bis 76 Jahren, als diese auf die synthetische Sprachsilbe “da” reagierten. Obwohl keiner der Probanden 40 Jahre lang ein Musikinstrument gespielt hatte, reagierten diejenigen, die am längsten trainiert hatten – zwischen vier und vierzehn Jahren – am schnellsten.

Das ist bedeutsam, sagt Kraus, denn das Gehör neigt dazu, mit zunehmendem Alter abzunehmen, einschließlich der Fähigkeit, Konsonanten schnell und genau zu unterscheiden, eine Fähigkeit, die für das Verstehen und die Teilnahme an einer Unterhaltung entscheidend ist.

“Wenn Ihr Nervensystem nicht mit dem Timing Schritt hält, das für die Codierung von Konsonanten notwendig ist – haben Sie Rechnung oder Pille oder füllen oder Hut oder das gesagt -, selbst wenn der Vokalteil verstanden wird”, verliert man den Fluss und die Bedeutung des Gesprächs, sagt Kraus, und das kann potenziell zu einer Abwärtsspirale führen, in der man sich sozial isoliert fühlt.

Der Grund dafür, so spekuliert sie, könnte darin liegen, dass sich die musikalische Ausbildung auf eine sehr präzise Verbindung zwischen Klang und Bedeutung konzentriert. Die Schüler konzentrieren sich auf die Note auf einem Blatt und den Klang, den sie repräsentiert, auf die Art und Weise, wie Klänge zusammenpassen (und wie nicht), auf Passagen, die mit einem bestimmten Gefühl gespielt werden sollen. Außerdem setzen sie ihre Motorik ein, um diese Klänge mit ihren Fingern zu erzeugen.

“All diese Zusammenhänge müssen beim Erlernen des Spiels sehr genau beachtet werden, und vielleicht behält man das ein Leben lang bei”, sagt sie. Das Ergebnis ist die Fähigkeit, bestimmte Klänge – wie Silben und Wörter in Gesprächen – mit größerer Klarheit zu erkennen.

Sie vermutet, dass es auch im späteren Leben noch andere potenziell bedeutende Vorteile für das Hören und das Gehör gibt, obwohl sie diese noch nicht getestet hat. “Musiker hören ihr ganzes Leben lang und auch im Alter in lauten Umgebungen besser”, sagt sie. “Die Schwierigkeit, Wörter vor einem lauten Hintergrund zu hören, ist eine häufige Beschwerde von Menschen, die älter werden.

Darüber hinaus könnte die Tatsache, dass musikalisches Training offenbar das auditive Arbeitsgedächtnis verbessert – das zum Improvisieren, Auswendiglernen, Spielen im Takt und Stimmen des Instruments erforderlich ist – dazu beitragen, im späteren Leben die Gedächtniskapazität zu stärken, die die Kommunikation und Konversation erleichtert.

Sie können jetzt beginnen

Es ist noch nicht zu spät, um davon zu profitieren, auch wenn man erst später im Leben ein Instrument erlernt hat. Jennifer Bugos, Assistenzprofessorin für Musikpädagogik an der University of South Florida in Tampa, untersuchte die Auswirkungen von individuellem Klavierunterricht auf Erwachsene im Alter zwischen 60 und 85 Jahren. Nach sechs Monaten zeigten diejenigen, die Klavierunterricht erhalten hatten, im Vergleich zu denjenigen, die keinen Unterricht erhalten hatten, deutlichere Fortschritte in Bezug auf Gedächtnis, Sprachgewandtheit, Geschwindigkeit der Informationsverarbeitung, Planungsfähigkeit und andere kognitive Funktionen.

Weitere Forschungen zu diesem Thema werden von Bugos und anderen Forschern in diesem aufkeimenden Bereich erwartet. Hervé Platel, Professor für Neuropsychologie an der Université de Caen Basse-Normandie in Frankreich, führt derzeit eine Neuroimaging-Studie an gesunden, alternden Nichtmusikern durch, die gerade erst mit dem Erlernen eines Musikinstruments begonnen haben.

Und die Neurowissenschaftlerin Julene Johnson, Professorin am Institute for Health and Aging an der University of California, San Francisco, untersucht jetzt die möglichen kognitiven, motorischen und körperlichen Vorteile, die ältere Erwachsene haben, die nach dem 60. Lebensjahr mit dem Singen in einem Chor beginnen. Sie wird auch die psychosozialen Aspekte und die Lebensqualität untersuchen.

“Viele Menschen schrecken davor zurück, in höherem Alter ein Musikinstrument zu erlernen, aber es ist durchaus möglich, bis ins späte Erwachsenenalter zu lernen und zu spielen”, sagt Bugos.

Außerdem ist das Musiktraining eine vielversprechende kognitive Intervention, um älteren Menschen zu helfen, ihre Fähigkeiten zu erhalten und sogar auszubauen. “Musikalisches Training scheint eine positive Wirkung zu haben, egal in welchem Alter man damit beginnt. Es enthält alle Komponenten eines kognitiven Trainingsprogramms, die manchmal übersehen werden, und so wie wir unseren Körper trainieren, sollten wir auch unseren Geist trainieren.”

Sicher, Ihre Freunde werden lachen, wenn Sie sich ans Klavier setzen, aber Ihr Gehirn wird wohl das letzte Lachen haben.

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